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Research Themes

| Beyond Legalism : Amnesties, Transition and Conflict Transformation

Spanish translation

1. Amnesty, Politics and Legitimacy

As amnesties are introduced to address particular political conditions, their scope is influenced by political factors, such as the balance of power between the key actors, the legal system and culture in which they are introduced and local views on how the transition should be managed. This research project aims to explore these local views to assess the legitimacy of the amnesty laws in each study. In approaching the issue of legitimacy, we are interested in the nature of the threats to the transitional regime, the perceived legitimacy of the political actors who introduced the amnesty, and local approaches to justice. We want to explore how people define legitimacy within each of the case studies, and to investigate how legitimacy may differ between different constituencies within the state, between the government and civil society, and between victims and perpetrators. Furthermore, we wish to consider how these views have changed over time and what factors will have influenced such changes. Finally, we investigate the extent to which international actors have been involved in the amnesty process and the impact of such involvement on the domestic legitimacy of the amnesty.

2. Amnesty, Truth Recovery and Remembering the Past

Amnesties have traditionally been associated with efforts to forget a violent history, and were often justified by asserting that reconciliation requires forgetting past pain and suffering. However, more recent amnesties have been combined with truth-recovery mechanisms, such as truth commissions and traditional justice processes. As discussed above, by combining amnesty with truth-recovery, particularly where the amnesty is offered in exchange for the truth, the amnesty can potentially help to undermine denial, encourage the perpetrators to admit their actions, acknowledge the victims’ suffering, and create an impartial historical record. We wish to investigate the ways in which debates have been played out in each of our case studies and the role that the amnesty measures have contributed to the shape of the overall transitional justice package in each context

3. Amnesty and the Rule of Law

Amnesty is traditionally seen as undermining accountability by creating impunity for offenders, either through acts of benevolence granted by the state to its opponents or by self-amnesties introduced by elites to protect themselves and their supporters. However, as discussed above, amnesties increasingly co-exist with a variety of accountability measures, ranging from formal prosecutions to informal traditional justice processes, or administrative measures. We wish to explore the notion of amnesty as a means for achieving accountability and imposing or reimposing the rule of law. For example, we want to examine why the state in each context chose to introduce an amnesty, rather than simply doing nothing to address the crimes of the past. We aim to investigate whether the enacting of an amnesty law represents a greater commitment to the rule of law, than simply failing to do anything, and whether for regimes previously characterised by lawlessness, the amnesty represents an acknowledgement of the existence of legal duties, even where the amnesty attempts evade at least some of those obligations.

4. Amnesty and the Construction of Victim and Perpetrator

Amnesties have traditionally been used to consolidate peace by providing incentives for combatants to disarm or for dictators to hand over power. In this way they are designed to apply to specific groups within society. They can be the most painful part of a transition process for victims, as shielding the perpetrators from prosecution and prioritising the need to demobilise and reintegrate these individuals over the need of victims for justice can reinforce a victim’s sense of ‘worthlessness’ and a apparent privileging of the needs of those who have committed acts of violence. In this way, amnesties may contribute to a sense of binary opposition between victims and perpetrators which often characterises certain debates in transitional justice. However, recent amnesties, such as the Ugandan amnesty’s targeting of child soldiers, challenge such simplistic views. In many such context perpetrators of violence have themselves been victimised. In some instances they have been compelled to join on groups or risk death or serious injury. In other contexts, they may have witnessed their own families or communities on the receiving end of extreme violence and often such acts were in turn the reason for their own involvement in armed violence. This research therefore seeks to explore the role that amnesties play in either contributing to or breaking down such simplistic categorisations.

5. Amnesty, Forgiveness and Reconciliation

In amnesty processes, victims are often urged to forgo the desire to punish in favour of ‘letting go’ of the past or ‘building a better future’. For example, the South African Truth and Reconciliation Commission’s amnesty has been criticised for the pressure applied to victims to forgive perpetrators in the interest of broader national reconciliation. However, within different transitional contexts, or even between different groups within a transitional state, understandings of forgiveness and reconciliation can vary considerably. They can be influenced by religious ideas or cultural traditions, or even pragmatic political expectations. We therefore want to investigate understandings of forgiveness and reconciliation within each of our case studies, and to explore the relationship between these concepts and conflict transformation.

6. Amnesty and the Limitations of Legalism

In responding to the dilemmas faced by transitional states, most research focuses on legal issues, and at the international level, the creation of major institutions such as the ICC and the ad hoc and hybrid tribunals demonstrates the importance given to legal approaches by states and international actors. A disproportionate focus on the legal issues in a transitional society can at times appear disconnected from the ‘real world’ or ‘messiness’ of many such contexts, Amnesty laws, although legal tools, are responses to complex political conditions that need to be addressed not just in a top-down, state-centred manner, but also require grassroots action to tackle reconciliation on an individual or communal level. Local approaches can take many forms, including civil society campaigns for truth recovery, prosecutions, recourse to traditional justice, or healing and reintegration processes. Such ‘bottom up’ initiatives can engage with larger numbers of people than formal elite-driven processes and may provide communities with a greater sense of ownership and understandings of the transitional justice process. For each of our case studies, we wish to explore the importance of these grassroots processes for local communities and to investigate how they related to national transitional justice programmes generally and amnesties in particular.

Spanish Translation

1. Amnistías, Política y Legitimidad

Dado que las amnistías son introducidas para enfrentar condiciones políticas particulares, su alcance será influido por factores políticos, tales como el balance de poder entre los actores clave, el sistema legal y la cultura en la cual son introducidas y las miradas locales acerca de cómo la transición debería ser manejada. Este proyecto apunta a explorar esas miradas locales a fin de evaluar la legitimidad de las leyes de amnistía en cada caso de estudio. En el acercamiento al tema, nos interesa la naturaleza de la amenaza al régimen de transición y la percepción de legitimidad de los actores que introdujeron la amnistía. Queremos explorar cómo la gente define legitimidad en cada uno de los casos de estudio e investigar cómo la legitimidad puede diferir entre diferentes comunidades dentro del estado, entre el gobierno y la sociedad civil, y entre las víctimas y lo ofensores. Más aún, nos interesaría considerar cómo estas miradas han cambiado en el tiempo y qué factores pueden haber influenciado estos cambios. Finalmente, investigaremos con qué extensión actores internacionales, incluyendo cortes internacionales han estado envueltas en el proceso de amnistías y el impacto de dicha participación sobre la legitimidad nacional de la amnistía.

2. Amnistía, Restablecimiento de la Verdad y Recuerdo del Pasado

Las amnistías han sido tradicionalmente asociadas con el olvido y han sido justificadas sobre la afirmación de que la reconciliación requiere olvidar el dolor y sufrimiento pasados. Sin embargo, amnistías recientes han sido combinadas con mecanismos de restablecimiento de la verdad, tales como comisiones de la verdad y preservación de archivos y proyectos vinculados a la memoria. Como fue discutido arriba, al combinar amnistías con el restablecimiento de la verdad, las amnistías pueden potencialmente ayudar a erosionar la negación, alentar a los autores a admitir sus actos, reconocer el sufrimiento de las víctimas y generar un registro imparcial de la historia. Esperamos investigar con qué extensión ello ha sucedido en cada uno de los casos de estudio.

3. Amnistía y el Estado de Derecho (responsabilidad por los actos)

La amnistía es vista tradicionalmente como un obstáculo a la responsabilidad, por la generación de impunidad para los autores, ya sea por medio de actos de gracia del estado a sus oponentes, o por auto-amnistías introducidas por las élites para protegerse a sí mismas y a sus grupos de apoyo. No obstante, como fue discutido ya, las amnistías de modo crecientes coexisten con una variedad de mecanismos de rendición de cuentas, que van desde la persecución penal formal hasta procesos tradicionales de justicia informal o medidas administrativas. Esperamos explorar la noción de amnistía como una vía de alcanzar responsabilidad cuestionando, en primer lugar, el porqué los estados eligen otorgar amnistías antes que simplemente omitir hacer nada frente a los crímenes del pasado. Esperamos investigar si sancionar una amnistía representa un compromiso mayor con el estado de derecho que simplemente omitir cualquier curso de acción, y si frente a regímenes previamente caracterizados como ilegales, la amnistía representa un reconocimiento de la existencia de deberes legales, aun cuando la amnistía persiga eludir esas obligaciones.

4. Amnistía y la Construcción de la Víctima y el Autor

Las amnistías han sido tradicionalmente utilizadas para consolidar la paz, al proveer incentivos a los dictadores para renunciar al poder, o a los soldados para refrenar un golpe de estado contra un gobierno democrático. En este sentido, están diseñadas para ser aplicadas a grupos específicos de la sociedad. Para las víctimas, pueden ser la parte más dolorosa de un proceso de transición, en tanto ofrecen un escudo a los autores contra la persecución penal y priorizan la necesidad de desmovilizar y reintegrar a aquellos individuos sobre la necesidad de justicia de las víctimas, reforzando la sensación del “escaso valor” de las víctimas. En este sentido, las amnistías contribuyen a agudizar la distinción entre víctimas y ofensores. Más aún, donde las amnistías son utilizadas deliberadamente para construir categorías de autores y crear el mito de que otros actores son inocentes, puede distorsionar los esfuerzos por establecer un registro histórico común. Esta investigación buscará, en consecuencia, explorar el papel que las amnistías juegan en modelar o quebrar esas categorizaciones simplistas.

5. Amnistía, Perdón y Reconciliación

En los procesos de amnistía, las víctimas son usualmente urgidas a renunciar al impulso del castigo en pos de “dejar atrás” el pasado y construir un futuro mejor. La amnistía de la Comisión de la Verdad y Reconciliación de Sudáfrica, por ejemplo, ha sido criticada debido a la presión que puso sobre las víctimas para olvidar el pasado en función del interés más amplio de la reconciliación nacional. En contextos distintos, sin embargo, o incluso entre distintos grupos de un mismo estado en transición, la concepción del perdón o de la reconciliación puede variar considerablemente. Puede ser influida por ideas religiosas o tradiciones culturales, o incluso consideraciones políticas pragmáticas. En consecuencia, queremos investigar las concepciones de perdón y reconciliación en cada uno de nuestros casos de estudio y explorar su relación entre estos conceptos y la transformación del conflicto.

6. Amnistías y los Límites del Legalismo

En respuesta a los dilemas enfrentados por los estados en transición, gran parte de la investigación se focaliza en aspectos legales; y en el plano internacional, la creación de instituciones de importancia como la CPI y los tribunales híbridos y ad hoc demuestra la importancia dada a los enfoques legales por los estados y los actores internacionales. Si bien esto es valioso, el enfoque exclusivo sobre cuestiones legales puede perder de vista las complejidades de las situaciones de transición. Las leyes de amnistías, aunque son herramientas legales, son respuestas a condiciones políticas complejas que necesitan ser atendidas no sólo a través de un mecanismo vertical y de un modo estado-céntrico, sino que también requiere de acciones de base que aprehendan la cuestión de la reconciliación en un nivel individual o comunal. Los enfoques locales pueden tomar muchas formas, incluyendo campañas de la sociedad civil para el restablecimiento de la verdad o para evitar la impunidad, y programas para rememorar el sufrimiento de las víctimas. Estos procesos pueden articularse con sectores de la población más extendidos que los procesos dirigidos por las élites y pueden ofrecer a las comunidades un mayor sentimiento de apropiación del proceso y de comprensión del proceso de justicia transicional. Para cada uno de los estudios de caso, esperamos explorar la importancia de estos procesos de base para las comunidades locales e investigar cómo se relacionan con los programas nacionales de justicia transicional.